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Revisa programas de Usaid en países hostiles: EU

El Departamento de Estado informó este lunes que está revisando algunos de programas secretos de promoción de la democracia que se adelantan en países hostiles a Estados Unidos, después que The Associated Press reportara que la agencia para el desarrollo internacional del gobierno podría poner fin a labores encubiertas y riesgosas en esos entornos.

Los cambios propuestos siguen a una investigación de The Associated Press realizada este año sobre la labor de la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), que creó un servicio parecido a Twitter en Cuba y trató en secreto de reclutar a una nueva generación de disidentes en la isla, al tiempo que ocultaba sus vínculos con el gobierno estadunidense. Los cambios propuestos por la agencia pudieran trasladar parte de esas labores al aparato diplomático estadunidense.

Jen Psaki, portavoz del Departamento de Estado, declinó ofrecer detalles sobre el plan el lunes, y expresó que era «prematuro» debido a que todavía se está discutiendo sobre el tema. «Seguimos creyendo que hay necesidad de encontrar formas creativas para promover el cambio positivo en Cuba, pero más allá de eso todavía estamos evaluando cualquier cambio y sus consecuencias potenciales», dijo.

Los cambios propuestos en las políticas de USAID son muy similares a los de un proyecto de ley del Senado que fue presentado hace unos meses, y que prohíben a la entidad gastar dinero en proyectos de promoción de la democracia en países que rechazan la asistencia de la agencia y donde la USAID tendría que llegar a «extremos para proteger a los beneficiarios y participantes del programa».

A su vez, algunos de estos programas de alto riesgo de la USAID serían entregados al Departamento de Estado, según funcionarios del gobierno familiarizados con las discusiones pero que no estaban autorizados a discutir el asunto públicamente. Otros programas pudieran pasar al National Endowment for Democracy, un grupo sin fines de lucro que recibe dinero del gobierno federal.

Los cambios impedirían a USAID implementar programas como ZunZuneo, el llamado Twitter cubano, operación en que la AP identificó que la USAID y su contratista ocultaron su participación mediante el establecimiento de una compañía fachada, que enviaron dinero a través de transacciones bancarias en las Islas Caimán y que inventaron historias para poder operar en la isla.

El subterfugio hizo peligrar la cooperación de USAID con gobiernos extranjeros para entregar asistencia a los pobres del mundo. El mes pasado, por ejemplo, la entidad prometió más de 140 millones de dólares para combatir el virus del ébola en Africa Occidental.

En un comunicado, la USAID dijo que continuará desarrollando iniciativas de impulso a la democracia en «entornos políticamente restrictivos» de manera transparente. Pero dijo que las nuevas reglas equilibrarían los riesgos de seguridad, algo contemplado en la iniciativa de ley propuesta.

«También vamos a evaluar los riesgos que impidan de manera efectiva la implementación de nuestros proyectos o que socaven la seguridad de nuestros aliados, como riesgos informáticos, jurídicos, de integridad física y de seguridad digital».

Pero el gobierno de Obama dijo el lunes que no contestaría preguntas sobre cómo continuará cualquier labor de promoción de la democracia en Cuba cuando tales esfuerzos son ilegales en la isla y tendrían que ser secretos para tener efectividad. Rajiv Shah, administrador de la USAID, había dicho previamente este año que ZunZuneo no era un programa encubierto, aunque «algunas de sus partes se implementaron discretamente» para proteger a las personas que participaron.

Los funcionarios del gobierno que hablaron con AP dijeron que USAID reconoció que se hicieron los cambios en su labor de promoción de la democracia tras ser cuestionada por los senadores Patrick Leahy, demócrata por Vermont, y Jeff Flake, republicano por Arizona, quienes escribieron a la agencia después que la AP publicara un reportaje investigativo en abril. Leahy calificó el programa de «ridículo» durante la audiencia de una subcomisión en el Senado.

Tanto ZunZuneo como otro programa para reclutar a disidentes cubanos fueron dirigidos por Creative Associates International, un contratista establecido en Washington DC, y eran parte de un esfuerzo multimillonario de la USAID para lograr reformas democráticas en países políticamente volátiles.

Los funcionarios dijeron que les informaron que USAID había llegado a la conclusión que algunos de sus programas pro democracia en países hostiles no eran efectivos.

«Las organizaciones de la sociedad civil y los disidentes en países con gobiernos represivos donde se niegan los derechos humanos merecen nuestro apoyo», dijo Leahy, quien preside la subcomisión del Senado sobre asignaciones presupuestarias al extranjero, en un comunicado difundido el lunes. «Pero la USAID es una agencia de desarrollo y sus programas deben ser abiertos y transparentes, no encubiertos. Nada ilustra esto más trágicamente que el encarcelamiento de Alan Gross en Cuba».

Gross, un contratista estadunidense, fue arrestado en diciembre de 2009 por entrar ilegalmente a la isla equipos avanzados de telecomunicaciones. Gross sigue preso en la isla.

La AP reportó en abril que ZunZuneo burló las restricciones que impone el gobierno cubano a los ciudadanos para acceder a Internet mediante un servicio de mensajes de texto que podía usarse para propósitos políticos y que atrajo a decenas de miles de usuarios que no sabían que respaldado por el gobierno estadounidense. Funcionarios federales dijeron que el servicio terminó a fines de 2012 porque se agotó el financiamiento.

Y en agosto, la AP reportó que la USAID envió a jóvenes latinoamericanos a Cuba para provocar cambios políticos bajo la fachada de que iban a implementar iniciativas cívicas y sanitarias. El programa envió a hispanos jóvenes a la isla, que con frecuencia se hacían pasar por turistas, para identificar a personas a quienes pudieran convertir en activistas políticos. Las autoridades cubanas se cuestionaron los motivos verdaderos de algunos de los viajeros.

El inspector general de la USAID confirmó hace unos meses que estaba estudiando el programa ZunZuneo.

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